Innovación

Unas velas revolucionarias

Hoy en día, los récords de velocidad son batidos por embarcaciones que llevan en sus mástiles velas de fibra de carbono composite.

La empresa North Thin Ply Technology, situada en la región francófona de Suiza, ha desarrollado las velas de este material. Entrevista con Gilles Rocher, gerente de ventas y mercadotecnia.

¿Cuándo y cómo nació esta nueva tecnología?

El desarrollo de esta tecnología se inició a comienzos de los años 2000, cuando tres regatistas, entre ellos Gérard Gautier y François Mordasini, crearon la empresa Createx y empezaron a experimentar con sus ideas para fabricar velas más ligeras y que alcanzaran mejores resultados que las mejores de aquel entonces.

El proyecto contó después con el apoyo del equipo Alinghi para participar en la Copa del América, y, en el año 2007, North Sails adquirió una licencia de la tecnología.

Esta técnica de fabricación de velas de peso ligero y excelentes características (muy estables y que no se deforman) es utilizada desde entonces por North Sails y lleva la marca 3Di.

Las velas 3Di son toda una referencia en términos de peso ligero, rendimiento y durabilidad.

North Thin Ply Technology (NTPT) utiliza los mismos principios tecnológicos pero para aplicaciones de composites de alta performance. NTPT es una empresa conjunta de Createx y del grupo North y emplea la tecnología de capas finas para aplicaciones de composites rígidas (las velas son fabricadas por North Sails).

Esta tecnología ha sido totalmente experimentada y se utiliza a escala industrial en North Sails, y también en North Thin Ply Technology para los materiales compuestos.

¿Cuáles son sus otros campos de aplicación, aparte de la vela?

La Thin Ply Technology® se emplea actualmente en la F1 y el automovilismo, en artículos deportivos y de tiempo libre (cañas de pescar, palos de golf, cuadros de bicicletas, etc.), en aplicaciones de lujo como los relojes Richard Mille, en la industria, en los drones, para el Solar Impulse (proyecto de avión alimentado únicamente con energía solar), muy pronto en el sector aeroespacial (diversos proyectos se encuentran en la fase de desarrollo) y, de manera general, en todos los campos en los que el alto rendimiento o el peso son primordiales.

¿Qué ventajas ofrece en comparación con otros procedimientos o materiales?

Observamos que tiene mejores características mecánicas que los materiales compuestos tradicionales.

¿Cuáles son las perspectivas y aplicaciones del futuro?

Además de los campos mencionados, prevemos la utilización en la aeronáutica a largo plazo. Pero este es un sector muy conservador que necesita mucho tiempo para evaluar las nuevas tecnologías.     

Secretos de fabricación

Para el composite rígido de las velas 3Di, el proceso de fabricación comprende dos etapas.

Etape 1: t1a etapa: transformación de las bobinas de fibras de carbono (o de otras fibras como aramida, cuarzo, etc.) en una cinta ultrafina con filamentos paralelos, bien derechos y estirados. Los filamentos también son impregnados con una resina epoxi mantenida en un estado intermedio, ni líquido ni fraguado, pero de consistencia pastosa para que quede adherida entre los filamentos de carbono.

En el mundo de los composites, este tipo de cinta se conoce con el nombre de «napa unidireccional prepreg» (preimpregnada de resina). La particularidad de NTPT es producir capas prepreg ultrafinas que permiten obtener un composite final mucho más homogéneo y de óptimo rendimiento mecánico (superior en un 20% a un 230% según las propiedades particulares que se tienen en cuenta).

2a etapa: un robot transforma esta napa unidireccional prepreg en una pila de capas en la que la orientación de las fibras se elige precisamente para cada capa, de forma tal que trabajan eficazmente en la estructura del composite final. La pila obtenida es la preforma prepreg que NTPT vende a sus clientes dedicados a la producción de piezas moldeadas de composite.